철인3종 대익리포트 은퇴앞둔 이봉주, 마흔살에 마흔번째 완주준비

은퇴앞둔 이봉주, 마흔살에 마흔번째 완주준비

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이봉주 아저씨가 은퇴하면 이제 누가 한국 마라톤을 이끌고 갈까?
지영준 선수??
그간 고생 많으셨습니다.






2009년이 밝았다. 희망을 품고 새해설계를 하는 사람들 속에 담담히 마지막 무대를 준비하는 이가 있다. ‘국민마라토너’ 이봉주(39ㆍ삼성전자)다.

새해 첫날인 1일부터 이봉주는 달렸다.

우리나이로 마흔살이 된 이봉주는 올해 은퇴한다. 이봉주는 2008년까지 모두 39번의 마라톤을 완주했다. 전 세계를 통틀어 이렇게 많은 대회를 뛰고, 완주한 선수는 없다. 96년 애틀랜타올림픽때부터 12년이 넘도록 한국 남자마라톤을 혼자 책임져온 이봉주는 오는 3월 마지막 공식대회 출전을 앞두고 있다. 결승선을 통과한다면 개인통산 마흔번째 완주다. 이 대회를 마친 뒤 가을께 이벤트성으로 은퇴경기를 가질 계획이다.

이봉주는 1월1일부터 오인환 감독, 팀 동료 선수들과 함께 전남 장흥에 캠프를 차렸다. 이미 12월5일부터 31일까지 제주에서 1차 체력훈련을 마친 이봉주는 장흥에서 두달 남짓 남아있는 대회준비를 위해 마지막 불꽃을 태우고 있다.

갑자기 눈이 내렸지만 쉬지 않았다. 마지막 대회를 준비하는 심정은 어떨까. 이봉주는 “글쎄요, 몸도 전 같지 않고 (은퇴)시기가 왔으니까 그만두는 거죠”라고 웃어넘기면서도 “돌아보면 아쉬움이 남아요. 마지막이지만 대충 뛸 수는 없잖아요? 열심히 준비해야죠”라고 말했다. 꾸준함. 이봉주의 가장 큰 미덕이다. 스무살때나 서른여덟살 때나 이봉주는 성실함과 노력으로 달렸다.

마지막 대회의 목표는 거창하지 않았다. “우승이나 기록같은 건 아닙니다. 마지막까지 열심히 준비했고, 잘 뛰었구나라는 말을 들으면 됩니다”라고 말했다. 순진한 노총각이미지였던 이봉주는 어느 덧 7살(우석), 6살(승진)짜리 두 아들의 아빠다. 매년 수백일을 집 떠나 살아야하는 생활. 아이들이 눈에 밟힐 수 밖에 없다. “전화하면 화상통화하자고 난리도 아니에요. 그거보고 힘을 다시 내죠.”

오인환 감독은 이봉주와 함께 16년을 함께 했다. 부부보다 더 오랜 시간을 같이 있었다. 오 감독은 “봉주도 마흔살인데 전성기때와 비교할 수는 없죠. 하지만 자기할 일은 무슨 일이 있어도 합니다. 회복시간을 조금 더 줄 뿐이에요”라고 말한다. 마지막 대회를 준비한다는 사실이 오 감독의 말수까지 줄였다.

두 사람이 꼽는 이봉주 최고의 순간은 2000년 도쿄마라톤과 2001년 보스턴 마라톤이다. 도쿄 마라톤에서는 한국기록을 세웠고, 보스턴에서는 극적인 우승을 차지했다. 화려한 날은 갔다. 하지만 새로운 출발을 앞둔 이봉주의 마지막 마라톤출전은 한국 마라톤사의 한 시대를 마감하는 뜻깊은 순간이 될 것이다.

김성진 기자/withyj2@heraldm.com

사진=삼성전자 육상단 제공

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